СДПГ существенно прибавила, получив 36,2 % голосов и 190 мест в бундестаге. Свободные демократы под довольно эффективным лидерством Эриха Менде. Он придумал оригинальный лозунг: «С христианскими демократами — да, с Аденауэром — нет».

Набрали 12,8 % голосов и получили 67 мандатов.

Для Аденауэра это был, конечно, удар. Тем не менее, он оставался лидером крупнейшей фракции, и именно он должен был заняться формированием правительства. Задача была не из легких. Лидер СвДП Менде во время предвыборной кампании неоднократно заявлял, что пойдет на коалицию с христианскими демократами только при условии, что канцлером станет Эрхард. С другой стороны, он исключал и коалицию с социал-демократами, что объяснялось не в последнюю очередь тем обстоятельством, что СвДП финансировалась Конфедерацией немецкой индустрии, а ее члены далеко не были убеждены в окончательном отходе СДПГ от марксизма.

Зависимость свободных демократов от субсидий магнатов бизнеса была хорошо известна Аденауэру, и наличие этой информации стало одной из его козырных карт в политической игре с целью заставить Менде снять всякие предварительные условия для вступления в коалицию с ХДС/ХСС.

В колоде у Аденауэра были и другие сильные карты, и он разыграл их достаточно искусно. 21 сентября он сделал неожиданное предложение социал-демократам — создать правительство на базе «большой коалиции».