В очень короткое время были созданы четыре армии общей численностью в 600 тыс. человек, которые повели героическую борьбу против неприятеля, находя беззаветную поддержку у населения, выделявшего и многочисленные отряды партизан (так называемых «франтиреров», т. е. вольных стрелков). Война приобрела подлинно национальный характер и велась с величайшей энергией и воодушевлением. Конечно, это были уже далеко не такие обученные и закаленные войска, какими были прежние; им недоставало офицеров и опытных инструкторов, не хватало и вооружения.

По признанию военных авторитетов более позднего периода, Гамбетта, который фактически являлся главнокомандующим, хотя и имел при себе несколько опытных генералов, совершил ту ошибку, что все свое внимание и весь план своих действий определил одной целью: идти на освобождение Парижа вместо того, чтобы, наоборот, уклоняться от решительных сражений с врагом, изматывать его и, только закалив молодых солдат и накопив достаточно опыта, перейти в наступление. При всем том эти армии еще вели борьбу почти пять месяцев и наносили своему противнику большие потери.