Он был богатый человек, унаследовавший несколько миллионов от отца железнодорожного воротилы, учился в Дрездене и Штутгарте в годы, непосредственно предшествовавшие австро-прусской войне 1866 г. , затем вернулся на родину, где обзавелся имением, и в 1873 г. попал в австрийский рейхсрат (парламент) по списку «прогрессистов», сторонников реабилитации Австрии как великой державы. Но всё более и более разгоравшаяся в Австрии национальная борьба, стремление чехов к автономии и волнения сербо-хорватов в связи с балканским кризисом середины 70-х годов, с одной стороны, и экономические и политические успехи новой Германской империи — с другой, сделали Шёнерера ненавистником славян и пламенным поклонником Пруссии, и уже в конце того же десятилетия он стал ратовать в рейхсрате за самое тесное сближение Австрии с Г ерманской империей.

Как раз тогда Бисмарк заключил австро-германский союз (1879), но не мог добиться у своего партнера по переговорам, австро-венгерского министра иностранных дел Андраши, присоединения Австрии к германскому таможенному союзу. Нежелание Андраши было вполне понятным: вхождение Австрии в таможенный союз, в котором доминировала Пруссия, означало бы потерю ее экономической независимости.