Таким образом, он подошел к народной песне, как первоначальному источнику всей поэзии, между тем как Лессинг только случайно и мимолетно останавливался на ней.

Пробыв в Риге четыре года, Гердер отправился в путешествие по Европе, сначала в Париж, затем в Страсбург. Здесь он познакомился с еще неизвестным тогда Гёте и открыл перед складывающимся поэтом новый мир,— как раз благодаря своему историческому пониманию сущности поэзии, которое позволяло ему повсюду проследить ее доподлинные источники. Планы дальнейшего путешествия были расстроены тем, что он был назначен старшим священником в Бюккебург, где он, однако, лишь в течение нескольких лет сумел выдерживать мучительный гнет удивительного маленького тирана.

В 1776 году Гердер перешел в Веймар генерал-суперинтендентом. Это назначение устроил Гёте, который, как любимец герцога, за год перед тем тоже переселился в Веймар. В Веймаре Гердер прожил еще около тридцати лет и издал здесь две работы, которые можно считать зенитом труда всей его жизни: «Die Stimmen der Volker in Liedern» и «Die Ideen zur Philosophic der Geschichte der Menschheit» («Голоса народов в песнях» и «Мысли по философии истории человечества»).