Германским императорам из дома Габсбургов не удалось превратить феодально-средневековую монархию в современную; несмотря на все интриги и насилия, они достигли только строгого сплочения австрийских наследственных земель, да и здесь роль наиболее действительного рычага сыграла угрожающая со стороны турок опасность. Вообще же стремления императоров к централизации

Германской империи окончились неудачей. В то время, как во Франции крупные вассалы были подчинены короной, в Германии они превратились почти в независимых государей; это было логическим последствием того экономического факта, что среди раздробленности они все же были представителями централизации, именно представителями хотя бы провинциальной централизации. Ha-ряду с ними император все больше становился только первым среди равных.

Если оставить в стороне этот решающий факт, то социальная структура германского общества в 16-м веке принимала такой же вид, какой она принимала повсюду под влиянием нового способа производства. Рыцарство, низшее дворянство, было охвачено неудержимым распадом.