Такова, в общих чертах, была историческая сцена, на которую выступили тотчас же после революции 1848 г. основные протагонисты в драме, получившей завершение в 1866 г. ,— Австрия и Пруссия. У каждого из них была своя определенная физиономия и своя определенная роль.

С ними нам также нужно познакомиться. Австрия, некогда, более тысячи лет тому назад, небольшое военное графство, основанное Карлом Великим в конце VIII в. на восточной границе его империи, постепенно разрослась в течение дальнейших веков в огромное государство за счет прилегавших к ней земель. В этом процессе важнейшую роль сыграло то обстоятельство, что, будучи расположена на самой периферии, подвергавшейся давлению со стороны наступавших на Европу азиатских племен и народов, Австрия не только сдержала этот натиск, давая одновременно убежище в своих пределах теснимому населению соседних областей, но впоследствии, перейдя в контрнаступление, отбросила далеко назад завоевателей.

В результате правивший с конца XIII в. дом графов (в дальнейшем возведенных в герцоги, а затем эрцгерцоги) Габсбургов стал могущественнейшим в Германии, и его глава стал все чаще, а напоследок и неизменно избираться в германские императоры. Одновременно, путем не столько завоеваний, сколько удачных браков и дипломатических комбинаций, Габсбурги приобрели владения в Италии, Нидерланды, ряд земель на восточной окраине нынешней Франции (Свободное графство — Франш-Контэ; Верхний Эльзас), наконец и кусок Польши и по могуществу своему, по размерам своих владений и численности их населения уступали в Западной Европе только Бурбонам.