Прежде всего мы должны ознакомиться с исторической ареной, на которой была разыграна драма 1866 г. Германия тех времен представляла собой территорию в центре Европы от Балтийского и Немецкого морей до Дуная и Адриатики и, от устья Немана до левого берега Рейна, а местами и дальше. На этой территории были расположены 28 независимых германских монархически управляемых государств и четыре столь же ни от кого не зависимых, так называемых «вольных» немецких города. Когда-то эта «Германия» была еще более раздроблена. Еще за сто примерно лет до австро-прусской войны, во второй половине XVIII столетия, германских государств было до 360 (не считая великого множества вполне независимых мелких и мельчайших графств, епископств, аббатств и пр. , общей численностью в 1500), в том числе 53 «имперских» города, т. е. города-государства. Эти государства были, правда, объединены с давних времен в империю, возглавлявшуюся императором и носившую пышное название «Священной римской империи германской нации» по причине того, что она некогда включала (или притворялась, что включала) и Италию, а императоры некоторое время короновались папой в Риме.

Но уже с XIII в. императорская власть стала приходить в упадок, государи приобретали все большую и большую самостоятельность, а в результате так называемой Тридцатилетней войны (1618—1648) все они стали фактически и отчасти даже юридически независимыми как от императора, так и друг от друга, и империя стала фикцией.