Многочисленные колониальные экспедиции в Китае и Индо-Китае, несмотря на свои удачи, мало интересовали публику, но стоили больших жертв деньгами и людьми и приводили к неприятному росту налогов. Катастрофическое значение получила военная интервенция в Мексике, начатая в угоду клерикалам и ростовщикам в 1861 г. , продолжавшаяся (при огромной затрате средств и людей) шесть лет и закончившаяся позорным уходом французских войск из Мексики по требованию Соединенных Штатов и расстрелом от руки восторжествовавшей народной власти возведенного Наполеоном на престол и им же теперь брошенного на произвол судьбы императора Максимилиана, бывшего австрийского эрцгерцога.

Одинаково решающее значение в смысле умаления престижа императора внутри страны имела его злосчастная политика по отношению к Пруссии и вообще германским делам. Если извилистые и бессильные ходы его секретной политики и не были известны за пределами ближайших политических кругов, то результат ее — беспрепятственное и ничем не компенсированное объединение северной Германии под эгидой Пруссии, разрушение старого Германского союза, гарантированного Венскими трактатами, удаление из германской системы Австрии — этот результат был очевиден для всех и свидетельствовал о полном банкротстве французской дипломатии, не сумевшей добиться того, что так удачно разрешила для себя маленькая Пруссия т. е. освобождения от стеснительных договоров 1815 г.