В русской истории он различал два периода: московский (=монгольский) и домонгольский, то есть европейский период расцвета Киевской Руси и Великого Новгорода. По собственному признанию поэта, он «сочувствовал всем сердцем нашему европейскому, норманнскому периоду и ненавидел всем сердцем наш монгольский, московский период». В своих произведениях Толстой всячески старался сблизить период домонгольской истории России с европейской историей. Он часто сознательно допускал исторические неточности: смещал даты, менял титулы и названия.

Так, Вильгельма Завоевателя в балладе «Три побоища» (1869) он называл то герцогом, то князем, а в балладе «Ругевит» (1871), в целом основанной на «Истории Дании» Ф. Дальмана, Толстой произвольно сблизил описание гибели богов балтийских славян с летописным свидетельством о свержении идола Перуна в Киеве после крещения Владимира.

Размышляя о «славянском мире», Толстой приходил к неутешительным выводам: «.чем больше я вдумываюсь в славянщину, тем более убеждаюсь, что наша порода, если мерилом брать результаты, стоит ниже племен германских и романских